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电动飞机雄起正当时?可能比我们想象得更快普及

电动飞机雄起正当时?可能比我们想象得更快普及

当你还在为自动驾驶、车联网、电动汽车等汽车领域的新技术而欢呼雀跃时,头顶的天空也在发生着悄然变化。一直由内燃机制霸的传统飞机,正在迎来电动飞机的强势挑战。或许就如传统汽车在逐渐被电动汽车取代一样,“空中霸主”的地位也有望在未来得以改变。

比如此前全球最大的太阳能飞机Solar Impulse 2,在2016年完成了全球航行。这段旅程历时14个月、全程35万公里,且完全不使用任何燃料。相反,它使用太阳能电池板、电动机和4个41千瓦时的大型锂离子电池进行飞行。而自Solar Impulse 2完成飞行时,其实就改变了航空世界。从那时起,电动商用飞机的愿景已经从梦想变为可能。就目前来看,电动飞机的雄起正当时,甚至有可能以比我们想象中更快的速度普及。

保护环境、乘坐更便利,电动飞机受追捧

之所以电动飞机受追捧,在于其有着积极且正向的价值。如果说2008年电动汽车因油价上涨而重生,那么现在电动飞机的出现则能够削减当前航空燃料的使用。在减少排放的同时,电动飞机还能创造出一个更清洁的环境。

据欧盟委员会称,目前飞机排放量约占欧盟温室气体排放总量的3%,约占世界温室气体排放量的4%。这已经是相当大的百分比,且正快速增长。举个例子来说,从伦敦到纽约航班上的人均排放量,大致相当于欧盟一年内为他们的房屋供暖所产生的排放量。

电动飞机雄起正当时?可能比我们想象得更快普及

通过电动飞机,这些不断增加的排放量可以减少。之前,欧盟雄心勃勃的目标是到2030年将温室气体排放量减少到比1990年水平低40%,到2050年相比1990年的排放量减少80%。这一目标的实现是需要多方共同努力的,电动飞机也是其中重要的组成部分。

而从乘客的角度来看,电动飞机同样是有价值的新事物。就像电动汽车能够大幅降低后期的使用、维护成本一样,电动飞机也能够通过类似的举措来降低成本,进而让机票价格更便宜。此外,电动飞机还将带来更低的噪音和更高的爬升率,让乘坐飞机变得更为舒适。

挑战依然存在,却被加速解决

当然,我们也要注意到,所有围绕电动飞行的炒作和创新还有些偏向于乐观。在商业航班由电动发动机提供动力之前,还有很长的路要走。不过电动飞机在前行路上虽然遇到着很多挑战,但这些挑战也在被加速解决。

这其中,如何平衡电动飞机的速度、所在乘客的数量是关键问题之一。由Burt-Rutan设计的Long-EZ曾是最快的电动飞机之一,这架飞机曾以每小时202.6英里的速度行驶,并搭载了一名乘客。但与此同时,波音787的飞行速度为585英里/小时,载客超过242人。

而目前正在进行一项称为NASA电动飞机试验台的项目,该项目研究当前电动飞行的技术障碍。使用这种试验台,能够实现提高效率和减轻重量的目标。随着技术的改进,测试台可以适应更大的发动机。按照目前的电池和电机技术的步伐,2030年混合动力电技术就有望用于商用航空。

此外,电动飞机最重要的限制因素不是发动机的重量或飞机的设计,而是电池的设计。目前,喷气燃料产生的能量是同等质量电池的43倍。不过随着电力航空业大力支持未来储能技术的显着改善,电池能量密度每年可提高5%至8%。更关键的是,电动飞机的设计越来越好,随着时间的推移,其只需要越来越少的动力。

惊喜!多家创业公司剑指电动飞机

更能推进电动飞机加速前行的,是目前有多家创业公司正在这一领域发力。它们通过专注于不同细分领域的技术,来让电动飞机的梦想一步步实现。

如,Zunum Aero是一家由波音和捷蓝航空公司支持的公司,自2013年以来一直致力于10至50座混合动力电动飞机系列。这家公司于2017年10月开始开发一款12座飞机,目标是在2020年飞行。而Eviation Alice是一架由 Eviation Aircraft开发的以色列电动飞机,该飞机采用电动推进系统,采用95%复合材料研制而成。Eviation Aircraft成立于2015年,目前正在制造其电动商务和通勤飞机的第一个原型。

电动飞机雄起正当时?可能比我们想象得更快普及

Wright Electric是一家创业公司,旨在创造一种使用电池且距离不到300英里的商用客机。该公司成立于2016年,并从硅谷加速器Y组合等团体获得风险投资。Joby Aviation 在过去十年中,则一直致力于开发自己的电动机及垂直起降设计。该公司最近获得1亿美元的B系列融资,为生产和认证做准备。

电动飞机雄起正当时?可能比我们想象得更快普及

此外,还有其他创业公司也都在剑指电动飞机。可以预见的是,在技术和资金的双重驱动下,电动飞机将真正成为未来交通出行的重要组成部分。(科技新发现 康斯坦丁/文)

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